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Muestra de asteroide Bennu revela cómo se habría originado la vida en la Tierra

La NASA reveló detalles del contenido de la muestra recolectada del asteroide Bennu, de 4,500 millones de años, que sorprendieron a los científicos

Por Agencia EFE/T. Estrada | Oct 12, 2023- 15:31

La misión OSIRIS Rex, tras un viaje de ida y vuelta de siete años, trajo a la Tierra la muestra más grande de un asteroide el pasado septiembre. Fotos: archivo AFP

¿Tiene idea de dónde se sembró la vida en la Tierra? Pues dejanos decirte que desde hace un tiempo existe una teoría y tal parece que el minucioso análisis científico realizado a la muestra del asteroide Bennu le da un mayor sustento a dicha hipótesis.

El estudio de los restos del asteroide de 4.500 millones de años arrojó que contiene abundante agua y carbono, lo que daría fuerza a la teoría de que la vida en la Tierra se sembró desde el espacio exterior.

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El descubrimiento se produce tras un viaje de ida y vuelta de siete años a esta distante roca, como parte de la misión OSIRIS-REx, que dejó su preciosa carga en el desierto de Utah el pasado septiembre.

"Esta es la muestra de asteroide rica en carbono más grande jamás regresada a la Tierra", afirmó el jefe de la NASA, Bill Nelson, en un evento de prensa en el Centro Espacial Johnson en Houston, donde se revelaron las primeras imágenes de polvo negro y guijarros.

Restos del asterioide Bennu analisados por científicos de la NASA
La muestra de roca y polvo recuperada del asteroide contiene moléculas de agua y carbono, ambos componentes básicos de la vida tal como la conocemos. Foto: Folleto / NASA TV / AFP

El carbono representó casi el 5% del peso total de la muestra y estaba presente tanto en forma orgánica como mineral, mientras que el agua estaba encerrada dentro de la estructura cristalina de los minerales arcillosos, dijo.

Los científicos creen que la razón por la que la Tierra tiene océanos, lagos y ríos es porque fue golpeada por asteroides que transportaban agua hace entre 4.000 y 4.500 millones de años, lo que la convirtió en un planeta habitable.

La vida en la Tierra se basa en el carbono, que forma enlaces con otros elementos para producir proteínas y enzimas, así como los componentes básicos del ADN y ARN.

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Los hallazgos se realizaron mediante un análisis preliminar que incluyó microscopía electrónica de barrido y tomografía computarizada de rayos X.

"Esto es el sueño de un astrobiólogo", exclamó el científico Daniel Glavin, agregando que aún queda mucho trabajo por hacer y que la muestra se compartirá con laboratorios de todo el mundo para estudios posteriores.

OSIRIS-REx no fue la primera sonda en encontrarse con un asteroide y traer muestras para su estudio: Japón logró la hazaña dos veces, devolviendo polvo celestial en 2010 y 2020.

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Pero la cantidad obtenida ahora, aproximadamente 250 gramos, supera con creces las que recogieron las misiones japonesas: Hayabusa2 logró solo 5,4 gramos.

Bennu, que lleva el nombre de una antigua deidad egipcia, es un "artefacto primordial conservado en el vacío del espacio", según la NASA, lo que lo convierte en un objetivo atractivo para el estudio.

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La órbita de Bennu, que cruza la de la Tierra, también hizo que el viaje de ida y vuelta fuera más fácil que ir al cinturón de asteroides, que se encuentra entre Marte y Júpiter.

Hasta ahora, los investigadores no han centrado sus esfuerzos en la muestra principal en sí, sino en las "partículas adicionales", descritas como polvo negro y restos que recubren el recolector de muestras.

"Si todo marcha de acuerdo al plan, en unas dos semanas esperamos estar dentro del TAGSAM [como se conoce al recolector y recipiente principal de la muestra] y tener un estimado de cuánto material recolectamos", explicó a la AFP el investigador principal de la misión, Dante Lauretta.

Representacion artistica de la nave OSIRIS-REx descendiendo en Bennu
Esta imagen de archivo de la NASA obtenida el 23 de octubre de 2020 muestra una representación artística de la nave espacial OSIRIS-REx descendiendo hacia el asteroide Bennu para recolectar una muestra de la superficie del asteroide. Foto: Folleto / Universidad de Arizona/Centro de vuelos espaciales Goddard de la NASA / AFP

En octubre de 2020, cuando la sonda OSIRIS-REx disparó gas nitrógeno a Bennu para recolectar su muestra, una trampilla destinada a sellarla se abrió con un trozo de roca, lo que hizo que parte del material más fino saliera del colector, sin escapar por completo. Al final, llegó a la Tierra más material de lo esperado.

Posteriormente se realizará una inspección del resto de la muestra.

Se cree que Bennu se formó a partir de pedazos de un asteroide más grande en el cinturón de asteroides, luego de una colisión masiva hace entre 1.000 y 2.000 millones de años.

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