Chile

Inició operaciones el ALMA, el telescopio más grande del mundo

El proyecto contempla 66 antenas de radio, las cuales un tercio está funcionando

Vista parcial del complejo ubicado en el desierto de Atacama, en el norte de Chile.Foto tomada de internet

El telescopio más poderoso y complejo del mundo para observar el universo frí­o, desde el polvo y el gas cósmico donde se forman las estrellas y los planetas hasta la radiación residual del Big Bang, abrió oficialmente sus ojos a los cientí­ficos, informó el lunes el Observatorio Europeo Austral (ESO).

ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) es una poderosa herramienta para estudiar las primeras estrellas que surgieron hace miles de millones de años. Miles de cientí­ficos de todo el mundo compitieron por ser los primeros en observar el universo con los ojos de ALMA, que nació producto de una colaboración entre Europa, Estados Unidos, Canadá y Asia del Este.

El ALMA se está construyendo a unos 45 kilómetros de San Pedro de Atacama, en el desierto de Atacama, 1.670 kilómetros al norte de Santiago, una zona donde se ubican los cielos más diáfanos del mundo para la observación espacial. De las 66 antenas que tendrá al concluir su construcción en 2013 ya se instaló un tercio, dijo ESO en un comunicado.

El complejo ofrece vistas imposibles de obtener con los telescopios ópticos que observan luz visible e infrarroja y se puede ver el universo frío, es decir, el gas molecular y el polvo, la radiación residual del Big Bang, los componentes básicos de las estrellas y planetas que están naciendo entre nubes de gas cercanas al sistema solar.

Además, permite alcanzar galaxias lejanas que se forman en los confines del universo, que se verán tal como eran hace unos 10.000 millones de años. "Incluso en esta fase tan temprana, ALMA ya supera a todos los conjuntos submilimétricos que existen", dijo Tim de Zeeuw, Director General de ESO, el socio europeo en ALMA.

El proyecto está instalado a 5.000 metros de altura en el llano de Chajnantor, en el norte de Chile. Contempla 66 antenas de radio de las cuales un tercio están funcionando, lo que ya lo ha convertido en el mejor telescopio de su tipo.

Las condiciones en la cordillera de los Andes a esa altura, donde el oxí­geno disminuye a la mitad del que hay a nivel del mar, hace muy difí­cil la vida humana, por lo que el centro de operaciones del telescopio se ubica a 2.900 metros de altura.

ALMA observa la luz del universo "en longitudes de onda milimétricas y submilimétricas, unas mil veces más largas que las longitudes de onda de la luz visible", explicó ESO. La observación de estas longitudes de ondas más largas permite a los cientí­ficos estudiar objetos muy frí­os en el espacio "como las densas nubes de polvo cósmico y gas donde se forman estrellas y planetas, así­ como objetos muy distantes en el universo primitivo".

ALMA es un conjunto de antenas interconectadas que funcionan como un solo telescopio gigantesco, por lo que las imágenes que capta del universo son muy distintas a las que se conocen. "Estamos viviendo un momento histórico para la ciencia, en especial para la astronomí­a y tal vez también para la humanidad ya que comenzamos a usar el mayor observatorio en construcción hasta la fecha", declaró Thijs de Graauw, director de ALMA.

De unos 900 proyectos presentados por miles de cientí­ficos, sólo fueron escogidos un centenar para las observaciones de los primeros nueve meses. El cientí­fico japonés Masami Ouchi, de la Universidad de Tokio, observará Himiko, una galaxia muy distante que anualmente genera estrellas equivalentes a unos 100 soles rodeada por una nebulosa gigante y muy brillante.